Современные наружные стены должны отвечать целому ряду самых общих требований, а именно: по прочности и устойчивости; по долговечности, соответствующей классу здания; по огнестойкости; по теплопроводности; по защите от шума; по паропроницанию; по сеймостойкости (в сейсмических районах); по архитектурной выразительности.

При этом, в процессе проектирования необходимо учитывать в качестве исходных данных следующие основные предпосылки:
характеристики здания (назначение, этажность, температурно-влажностный режим, степень огнестойкости, и т.д.);
расположение здания в системе застройки, планировки и благоустройства территории;
климатические факторы района строительства (температура наружного воздуха зимой и летом, инсоляция, атмосферные осадки, скорость ветра);
номенклатуру имеющихся строительных материалов для устройства крыши, а также технические возможности строительно-монтажных организаций;
особые условия строительства (сейсмические условия, длительно мерзлые грунты, просадочные грунты, подрабатываемые территории);
финансовые возможности заказчика.
Нормативные требования к современным наружным стенам содержатся в большом количестве документов, причем часть из них устарела, но, тем не менее, не отменена. Проектирование следует вести с учетом указаний и ограничений действующих строительных норм:
СНиП 2.08.01-89*, 1999 г. 'Жилые здания';
СНиП 2.08.02-89* 'Общественные здания и сооружения';
СНиП 2.09.04-87* 'Административные и бытовые здания';
СНиП 2.09.02-85* 'Производственные здания';
СНиП 3.03.01-87 'Несущие и ограждающие конструкции';
СНиП 21-01-97* 'Пожарная безопасность зданий и сооружений';
СНиП II-22-81 'Каменные и армокаменные конструкции';
СНиП II-3-79* 'Строительная теплотехника'.

На многие современные, появившиеся сравнительно недавно материалы для конструкций наружных стен государственные стандарты еще не разработаны. Из последних документов обратим внимание читателей лишь на свод правил, введенный в действие в 2000 г. - СП 12-101-98 'Технические правила производства наружной теплоизоляции зданий с тонкой штукатуркой по утеплителю'.
Приводить весь перечень действующих ГОСТов, в которых содержатся требования к стеновым материалам, не целесообразно, тем более, что многие из этих документов, как говорилось выше, уже устарели. 
Отсутствие нормативной базы значительно затрудняет работу проектировщиков. Поэтому при выборе материалов рекомендуется обращать внимание на технические показатели, приведенные в ТУ, технических свидетельствах или рекламных проспектах (для материалов инофирм), и сравнивать их с требованиями по условиям эксплуатации. 
При этом следует иметь в виду, что технические показатели, регламентируемые в ГОСТ и ТУ, часто не сопоставимы с показателями, содержащимися в рекламных проспектах инофирм, так как они определяются по различным методикам. 
При проектировании особое внимание необходимо обратить на проработку узлов и технических решений отдельных конструктивных элементов. Поэтому наряду с литературой универсального характера ведущие фирмы, выпускающие строительные материалы, разрабатывают совместно со специалистами проектных институтов альбомы технических решений конструктивных узлов. На фоне отсутствия нормативной базы данная литература является хорошим подспорьем для проектировщиков.

В зависимости от типа нагрузок наружные стены делятся на:
несущие стены - воспринимающие нагрузки от собственного веса стен по всей высоте здания и ветра, а также от других конструктивных элементов здания (перекрытий, кровли, оборудования, и т.д.);
самонесущие стены - воспринимающие нагрузки от собственного веса стен по всей высоте здания и ветра;
ненесущие (в том числе навесные) стены - воспринимающие нагрузки только от собственного веса и ветра в пределах одного этажа и передающие их на внутренние стены и перекрытия здания (типичный пример - стены-заполнители при каркасном домостроении).

Требования к различным типам стен существенно отличаются. В первых двух случаях очень важны прочностные характеристики, т.к. от них во многом зависит устойчивость всего здания. Поэтому материалы, используемые для их возведения, подлежат особому контролю.
Конструктивная система представляет собой взаимосвязанную совокупность вертикальных (стены) и горизонтальных (перекрытия) несущих конструкций здания, которые совместно обеспечивают его прочность, жесткость и устойчивость.
На сегодняшний день наиболее применяемыми конструктивными системами являются каркасная и стеновая (бескаркасная) системы. Следует отметить, что в современных условиях часто функциональные особенности здания и экономические предпосылки приводят к необходимости сочетания обеих конструктивных систем. Поэтому сегодня все большую актуальность приобретает устройство комбинированных систем.
Для бескаркасной конструктивной системы используют следующие стеновые материалы: деревянные брусья и бревна, керамические и силикатные кирпичи, различные блоки (бетонные, керамические, силикатные) и железобетонные несущие панели (панельное домостроение).

До недавнего времени бескаркасная система являлась основной в массовом жилищном строительстве домов различной этажности. Но в условиях сегодняшнего рынка, когда сокращение материалоемкости стеновых конструкций при одновременном обеспечении необходимых показателей теплозащиты является одним из самых актуальных вопросов строительства, все большее распространение получает каркасная система возведения зданий.
Каркасные конструкции обладают высокой несущей способностью, малым весом, что позволяет возводить здания разного назначения и различной этажности с применением в качестве ограждающих конструкций широкого спектра материалов: более легких, менее прочных, но в то же время обеспечивающих основные требования по теплозащите, звуко- и шумоизоляции, огнестойкости. Это могут быть штучные материалы или панели (металлические - типа <сэндвич>, либо навесные железобетонные).

Наружные стены в каркасных зданиях не являются несущими. Поэтому прочностные характеристики стенового заполнения не так важны, как в зданиях бескаркасного типа.
Наружные стены многоэтажных каркасных зданий посредством закладных деталей крепятся к несущим элементам каркаса или опираются на кромки дисков перекрытий. Крепление может осуществляться и посредством специальных кронштейнов, закрепляемых на каркасе.
С точки зрения архитектурной планировки и назначения здания, наиболее перспективным является вариант каркаса со свободной планировкой - перекрытия на несущих колоннах. Здания такого типа позволяют отказаться от типовой планировки квартир, в то время как в зданиях с поперечными или продольными несущими стенами это сделать практически невозможно.

Хорошо зарекомендовали себя каркасные дома и в сейсмически опасных районах.
Для возведения каркаса используются металл, дерево, железобетон, причем железобетонный каркас может быть как монолитный, так и сборный. На сегодняшний день наиболее часто используется жесткий монолитный каркас с заполнением эффективными стеновыми материалами.
Все большее применение находят легкие каркасные металлоконструкции. Возведение здания осуществляется из отдельных конструктивных элементов на строительной площадке; либо из модулей, монтаж которых производится на стройплощадке.
Данная технология имеет несколько основных достоинств. Во-первых, - это быстрое возведение сооружения (короткий срок строительства). Во-вторых, - возможность формирования больших пролетов. И наконец, - легкость конструкции, уменьшающая нагрузку на фундамент. Это позволяет, в частности, устраивать мансардные этажи без усиления фундамента
. Наряду с железобетонными и металлическими каркасами давно и хорошо известны деревянные каркасные дома, в которых несущим элементом является деревянный каркас из цельной или клееной древесины. По сравнению с рублеными деревянные каркасные конструкции отличаются большей экономичностью (меньше расход древесины) и минимальной подверженностью усадке.
Несколько особняком стоит еще один способ современного возведения стеновых конструкций - технология с применением несъемных опалубок. Специфика рассматриваемых систем заключается в том, что сами элементы несъемной опалубки не являются несущими. элементами конструкции. В процессе строительства сооружения, путем установки арматуры и заливки бетоном, создается жесткий железобетонный каркас, удовлетворяющий требованиям по прочности и устойчивости.